Gebeliğin 37. Haftasından önce gerçekleşen doğumlara prematüre doğum denir. Bu şekilde dünyaya gelen bebeklere prematüre bebek denilmektedir. Bu bebekler beklenenden çok daha önce doğduğu için birtakım sağlık problemlerine sahip olurlar. Bu karmaşık tıbbi problemler ve komplikasyonlar her bebekte değişiklik gösterir. Fakat bebek ne kadar erken doğarsa, risk de o kadar yüksek olur.  Bir bebeğin doğum zamanına göre bir sınıflandırma yapılır.

Geç preterm doğum, 34 ila 36. haftalar arasında süren gebelikte gerçekleşen doğumdur. Orta preterm doğum, 32 ila 34. Haftaları arasında süren gebeliklerdeki doğumdur. Erken preterm ise 32 haftadan kısa süren gebeliklerde gerçekleşir. 24 ila 31. Haftalarda doğanlar ileri derecede prematüre olup sağlık problemi görülme riski oldukça fazladır. Prematüre doğumun pek çok sebebi bulunabilir. Öncelikle daha önce prematüre doğum yapmış olmak bir risk faktörüdür. İki veya daha çok bebek beklemek bir diğer faktördür. Gebelikler arasında altı aydan kısa bir süre bulunması da tetikleyici nedenler arasında yer alır.

Sevilen birinin kaybı, aile içinde şiddet gibi stresli ve travmatik olaylar da erken doğuma neden olabilir. Bunun dışından sigara içmek, uyuşturucu kullanmak, yüksek tansiyon, diyabet, bazı enfeksiyonlar da prematüre doğum sebebi olarak sayılabilir. Yine fiziksel yaralanmalar, hamilelikten önce çok zayıf ya da kilolu olmak, birden çok düşük yapmış olmak da risk faktörüdür. Bu sayılan etkenler her ne kadar prematüre doğum ihtimalini yükseltse de kesin sebep olarak sayılması doğru olmaz.

Prematüre bebeklerde ne gibi sağlık sorunları görülür?

Prematüre doğum sonrası bebeklerde pek çok sağlık sorunu görülebilir. Bu sorunlar bazı bebeklerde çok hafif görülürken bazılarında ise daha belirgin ve ciddi şekilde olabilir. Prematüre doğum sebebi ile vücudun küçük olmasına rağmen büyük bir başı olan bebekler olabilir. Ayrıca zamanında doğmadığı için vücutları daha az yağ depoladığı için yuvarlak olmayan keskin vücut hatlarına rastlanır. 

Tüm bedeni kaplayan ve lanugo adı verilen ince sarı tüylere rastlanır. Bedeninde yeterince yağ depolanmadığı için vücut ısısında düşüktür. Nefes darlığı ya da solunum güçlüğü yaşanabilir. Emme ve yutma reflekslerinde de yetersizlik görülür.  Prematüre bebekler, doğum sonrası dönemde bir süreliğine özel bakım ünitesinde tutulur. Böylelikle erken gelen bebeğin ihtiyaçları karşılanır. Ayrıca doğum sonrası hemen ekstra beslenmeye ve desteğe ihtiyaç duyarlar. Bu konuda da yine profesyonel bir sağlık ekibinin yardımı oldukça önemlidir.